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Entrevista: Ben Ainslie sobre o fim da mais longa sequência de derrotas da Grã-Bretanha

Aproximando-se de Sir Ben Ainslie enquanto ele se prepara para lutar pelo prestigioso troféu que iludiu a Grã-Bretanha por 164 anos. O cavalheiro ' s Journal foi para a água com o Land Rover BAR e questionou o velejador de maior sucesso na história olímpica em sua carreira inigualável.

Se o barco virar, respire, recomponha-se e não entre em pânico.” Estas são minhas instruções aparentemente impossíveis de Ben Williams, chefe de condicionamento da Land Rover BAR (Ben Ainslie Racing). Atualmente, estou no meio de um briefing de segurança antes de entrar na água com Ben Ainslie, Giles Scott e companhia. para a regata de Gotemburgo da America's Cup World Series. Esse capotamento é uma ameaça muito real, considerando as condições da costa sueca. Há muitas instruções a serem seguidas; onde me posicionar, como me locomover e, finalmente, como me manter seguro. Dizer que estou apreensivo seria um eufemismo. Minha experiência de navegação é neste momento inexistente – a balsa ocasional e lanchas estranhas são a extensão dos meus negócios aquáticos – mas com um nadador de elite cuidando de mim e do marinheiro mais condecorado da Grã-Bretanha no leme, não posso deixar de ser colocado em uma facilidade ansiosa.

Como me dizem, em termos inequívocos, como não perecer à mercê da água se eu sair do catamarã a mais de 30 nós, Sir Ben Ainslie e a tripulação estão se aquecendo, sendo contorcidos em posições que eu pensava anteriormente não humanamente possível. O clima na base é focado, embora não gelado. A equipe se apresenta enquanto cuida de seus negócios, preparando-se para a batalha ao largo da costa escandinava. A incongruência de um torcedor, um estranho na rua sendo autorizado a se juntar ao barco ao lado de atletas olímpicos para uma corrida competitiva não passa despercebida para mim. É o equivalente a adicionar um assento de passageiro a um carro de Fórmula 1 ou a um 16º homem na Copa do Mundo de Rugby. Dito isso, o privilégio também não passou pela minha cabeça.

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Equipado e tentando desesperadamente manter esse conhecimento recém-descoberto de navegação na minha mente, eu embarco no barco do espectador. Devo me juntar ao Land Rover BAR para a segunda corrida do dia, se a velocidade do vento puder se manter baixa – qualquer coisa acima de 15 nós e o sexto homem não poderá sair no azul. A primeira competição termina com um segundo lugar para os britânicos – os atuais campeões dos EUA, Oracle, financiados por Larry Ellison, conquistando a vitória. Infelizmente, a oportunidade de experimentar uma corrida da Copa América em primeira mão é arrebatada; A Mãe Natureza conjurando uma rajada acima daquele limiar de 15 nós. Fortuitamente, os testes de velocidade estão programados no porto de Gotemburgo na conclusão das corridas do dia.

Os barcos usados ​​para a Copa América deste ano são catamarãs de corrida com hidrofólio AC45; máquinas de alta velocidade de resina reforçada com fibra de carbono capazes de atingir até 35 nós. O aspecto hidrofólio disso é fundamental – essas embarcações não ficam muito na água. Assim que atingem alguns nós, o que não demora muito, os cascos são levantados para fora da água, diminuindo o arrasto e aumentando a velocidade. Eles essencialmente pairam acima da superfície enquanto circundavam os postos de controle. O passeio é razoavelmente calmo até que a tripulação atinja o ponto de partida, então a corrente de sangue, vento e aceleração começam; não se engane, eles são lançados como equivalentes do oceano aos carros de Fórmula 1 e estão à altura do faturamento.

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A primeira vez que os cascos falham, eu me pego de surpresa – estou posicionado na parte traseira com apenas um pequeno pedaço de rede tão largo quanto eu para sentar e uma linha fina de corda para me segurar. Em um momento você está caindo de um lado para o outro, um rosto cheio de respingos e o barco rangendo sob tensão, então a tripulação o levanta e o barco está deslizando pela água mais rápido que o vento, mas sem apenas um murmúrio. Depois de uma boa meia hora de rugido ao redor do porto – na verdade eu estava mais focado em segurar do que olhar para o meu relógio – o barco é trazido para a charneca. Nossos tempos não são suficientes para marcar o primeiro lugar, a equipe da Nova Zelândia ficou com essa honra, embora tenha tido mais sorte com as rajadas; ou assim me dizem.

Pernas marítimas bem e verdadeiramente encontradas, é hora de começar a trabalhar e sentar-se com Sir Ben para mastigar a gordura em tudo, desde a Copa América, suas experiências olímpicas e uma carreira inigualável que o viu superar qualquer outro velejador a chegar ao agua.

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“Nós não estaríamos fazendo isso [a Copa América] se não achássemos que poderíamos ganhá-la”, ele me diz com uma confiança inabalável. Suas garantias são ainda mais impressionantes, considerando que sua equipe acabou de perder a vantagem no zênite da mesa, prova de sua crença endurecida pela experiência. Sua acessibilidade inicial também me impressiona, mais ainda considerando que ele acabou de terminar os compromissos rotineiros de mídia pós-corrida antes de nossa entrevista.

“Começamos com o pé atrás um pouco em comparação com as outras equipes. Para nós, é um elemento de recuperação e é aí que é difícil como equipe de primeira geração, mas acho que com as pessoas que reunimos, temos a capacidade de fazer isso.” A Copa América sempre iludiu a Grã-Bretanha desde a primeira competição em torno da Ilha de Wight em 1851 – Ben Ainslie agora colocou seu nome em primeiro plano em um esforço para acabar com a mais longa série de esportes estéreis do país. Ele lançou a Ben Ainslie Racing no ano passado com o objetivo de trazer o Auld Mug para casa e com seu apelido acima da porta, por assim dizer, há um peso adicional para ele entregar, embora isso não pareça preocupá-lo - ele está acostumado a tudo do circo agora. “Inevitavelmente, haverá muita expectativa, muita pressão, mas você tem que aceitar isso com essas coisas. Tudo o que podemos fazer como equipe é focar em estar o mais bem preparado possível.”

Seu envolvimento no concurso, como esperado, despertou o interesse como nunca antes. A primeira regata em Portsmouth atraiu surpreendentemente cerca de um quarto de milhão de espectadores, algo que Sir Ben deseja manter. No entanto, este não é um exercício para aumentar sua celebridade pessoal – seu legado é praticamente escrito com os recordes que ele estabeleceu. A decisão de usar seu nome foi mais comercial. Um meio de estabelecer uma equipe em pé em uma competição onde o dinheiro fala muito. “Havia muita coisa acontecendo com as Olimpíadas de 2012 e usamos meu perfil para tentar dar uma base para a equipe. Nós crescemos a partir daí.”

Essas Olimpíadas de Londres serão, infelizmente, as últimas, pois ele decidiu deixar a vela olímpica, o evento em que competiu e fez seu nome aos 18 anos. ele surpreendentemente descreve como um “não acéfalo”. “Eles sempre dizem que você sabe quando é a hora certa e, sendo capaz de me despedir com uma medalha de ouro nas Olimpíadas, não precisei pensar duas vezes. Tendo tido a oportunidade agora de montar essa equipe e para onde estamos indo com ela, há uma oportunidade incrível – com razão, requer 100% do meu tempo e atenção.” Resta saber se o mesmo sentimento permanece quando os esperançosos britânicos batalham no Brasil.

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Essa reverência final, no entanto, é o auge de sua carreira extraordinariamente ilustre. “Londres 2012, para ganhar, foi uma quarta medalha de ouro. Ele quebrou o recorde em termos de velejar para o maior número de medalhas conquistadas por um indivíduo, então fazer história em águas domésticas em uma Olimpíada em casa, será difícil superar isso.” E como levar para casa a Copa América em 2017 se compara com seus elogios olímpicos? “Isso provavelmente superaria.” Isso pode parecer uma admissão estranha para o observador casual, mas contextualiza a estatura que a Copa América detém no mundo da vela. É a final da Copa do Mundo, o quinto teste de Cinzas, o GP decisivo da temporada – uma vitória pode concretizar a imortalidade esportiva e evidentemente eclipsar até mesmo o mais alto dos triunfos olímpicos.

O sabor da glória na competição não é estranho para Ainslie. Ele planejou com sucesso a vitória da equipe Oracle em 2013, chegando atrasado para virar a competição – embora ele seja modesto em sua parte, o cavalheiro perfeito que não quer ser visto como o principal catalisador. “Foi realmente um esforço de equipe. Havia indivíduos destacados – Jimmy [Spithill] o capitão e, obviamente, eu entrando um pouco na equipe como tático – mas realmente foi um esforço de equipe que nos ajudou.” Não tenha dúvidas, se a Land Rover BAR trouxesse esse troféu para casa em 2017, seria difícil imaginar Ainslie sendo tão contido no resultado, mas aos 38 anos ele atualmente não tem planos de chamar um dia depois disso, vencer ou perder. “Nosso objetivo é criar um negócio sustentável para o futuro. Não é uma maravilha de um hit. Estaremos por aqui por muitos anos. Nós realmente queremos fazer uma declaração na indústria naval britânica e ajudar a impulsionar isso e construir o negócio, com o núcleo sendo as corridas e a Copa América”.

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Esta competição infelizmente guarda memórias dolorosas para Ainslie também. Ele perdeu tragicamente o amigo e companheiro velejador Andrew Simpson em um capotamento na baía de São Francisco enquanto o medalhista de ouro treinava para a Copa América em 2013. “Houve muitos momentos muito difíceis ao longo do caminho, tanto do ponto de vista esportivo quanto pessoal perspectiva. Sem dúvida, perder Andrew, que era um amigo muito próximo meu, foi o ponto baixo.” Decido não pressioná-lo muito mais sobre a tragédia, pois pela primeira vez ele abandonou sua personalidade imperturbável, embora apenas por um segundo. Uma pontada de desgosto é evidente. Uma vitória nas Bermudas em 2017, porém, seria uma homenagem merecida ao seu amigo e colega, e Ben e Simpson merecem.

Ainslie, em última análise, agora carrega o esporte em seus ombros, embora seja improvável que ele admita isso. Ele é o nome predominante na área, seu envolvimento com qualquer evento traz outra dimensão de interesse, principalmente entre o público britânico. Ele é a pin-up, cujo nome, reputação e conquistas são uma moeda tangível no marketing de um esporte normalmente reservado para a elite. A vela, como ele diz, “realmente passou por uma grande transformação nos últimos quatro a cinco anos com a Copa América em 2013 e mais regatas mais perto da costa e barcos mais espetaculares”, e com Sir Ben liderando o ataque, a Copa América é bem posicionado para atingir novas alturas entre um público de massa. Quanto ao Land Rover BAR para ganhar? Poucos apostariam contra Ainslie fazendo o que tantos britânicos tentaram e falharam, e seria uma maneira adequada de coroar a carreira já incomparável deste campeão.

Este artigo apareceu originalmente em nossa edição de inverno de 2015, para mais como este inscreva-se aqui .