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Max Verstappen está na reta final

A vida de um desportista competitivo é, na realidade, complexa. Enquanto as coisas parecem boas o suficiente na superfície, por trás da fachada brilhante e do estilo de vida aparentemente encantador está um passeio de montanha-russa extraordinariamente alto de altos eufóricos e baixos desastrosos. Acrescente a isso um nível excepcional de perigo e você estará perto do que o ás da Fórmula 1 Max Verstappen experimenta semanalmente. Não que ele esteja remotamente incomodado, é claro.

Para o holandês de 23 anos, correr é – literalmente – o que ele nasceu para fazer. Seu pai holandês, Jos Verstappen, também era um piloto de Fórmula 1, cuja carreira de piloto de monopostos o viu pilotar para a equipe de mesmo nome de Benetton e Jackie Stewart na década de 1990, acabando por se aposentar do esporte em 2003, apenas alguns anos depois. Max nasceu.

E, se um pai obcecado por automobilismo altamente influente não bastasse, a mãe belga de Verstappen, Sophie Kumpen, também foi campeã de kart por direito próprio na década de 1990. Apesar de sua ambição de progredir na F1, Kumpen encerrou sua carreira de piloto depois de se casar com Verstappen sênior em 1996 e ter Max no ano seguinte. Para o primeiro filho do casal, realmente não havia opção quando se tratava de uma carreira – embora Max argumente o contrário.

“Enquanto eu cresci, meu pai tinha a equipe de kart e, claro, ele correu na F1, e minha mãe correu no kart ela mesma até me ter”, explica ele, atento e vestido com toda a Red Bull Racing. kit de equipe, sentado ao alcance de seu pai. “Sim, eu sempre cresci em torno disso, mas isso não significa que você tem que fazer isso. Meus pais nunca me forçaram a dirigir.”

Em vez disso, a decisão do jovem futuro astro da Fórmula 1 de seguir os passos de seus pais foi inteiramente dele. Na tenra idade de apenas quatro anos, ele se lembra de assistir maravilhado às margens da pista de kart de seu pai em Genk, na Bélgica, em 2001.

“Na verdade, foi tudo uma decisão minha”, acrescenta Verstappen, bruscamente. “Depois de ir à pista de kart e ver um garoto mais novo dirigindo, liguei para meu pai, que estava no Canadá para a F1 na época, e disse que queria pilotar.” Jos Verstappen afirma que sempre foi seu plano esperar até que Max tivesse seis anos antes de deixá-lo ao volante. Mas, mesmo aos quatro anos de idade, um jovem Verstappen já dava sinais de impaciência e um apetite intransigente por competição. Soa familiar?

'Eu não pensei na minha idade, para ser honesto...'

“Inicialmente, ele disse que não. Ele queria que eu esperasse mais dois anos, mas comecei meio ano depois, quando tinha quatro anos e meio, nos karts.”

Apesar da maioria dos pilotos de corrida começarem no esporte antes do décimo aniversário, Verstappen foi particularmente cedo para a festa – um tema recorrente ao longo de sua carreira. Avanço rápido de 14 anos e Verstappen se viu sentado ao volante de um carro Scuderia Toro Rosso F1 cheio de gordura na linha de partida do Grande Prêmio da Austrália de 2015 com apenas 17 anos e 166 dias. Até hoje, ele ainda detém o recorde de piloto mais jovem a competir em uma corrida do Campeonato Mundial de Fórmula 1.

“Eu não pensei na minha idade para ser honesto. Eu sempre pilotei em categorias onde eu era o mais novo”, diz ele com indiferença. “Eu estava sempre correndo contra caras que eram dois ou três anos mais velhos, ou até mais. Especialmente meu último ano no kart. Eu tinha 16 anos e estava competindo contra pessoas na casa dos 20 e até caras de 35 anos. Eles eram pagos pelas fábricas para permanecer no kart. Então, não me senti fora da minha zona de conforto quando comecei na F1. Eu estava tipo, bem, estou acostumado com isso.”

“Claro, eu não tinha feito corridas de nível de Fórmula 1 antes, mas o kart é meio assim, mas em karts. Eu nunca pensei sobre isso – eu estava muito feliz por estar lá e tentar obter os melhores resultados.”

No ano seguinte, Verstappen passou para a Red Bull Racing comandada por Christian Horner. Foi aqui que o jovem holandês deixou sua marca no esporte ao vencer o Grande Prêmio da Espanha de 2016 em sua estreia pela equipe austríaca. Ao lado dos talheres, Verstappen conquistou outro título, talvez mais importante, depois daquela corrida, ao se tornar o piloto mais jovem a vencer um Grande Prêmio de Fórmula 1, com apenas 18 anos.

Enquanto a maioria dos adolescentes se preocupava com os exames, desfrutando de seu primeiro gosto legal de álcool e tentando passar no teste de direção, Verstappen estava disputando com nomes como Lewis Hamilton, Jenson Button, Felipe Massa e Sebastian Vettel – e vencendo.

“Acho que para minha idade, na época, eu era muito experiente”, diz ele, lembrando-se daqueles primeiros dias de glória. “Eu me senti pronto. Claro, olhando para trás agora, se eu tivesse a experiência que tenho agora, provavelmente faria as coisas um pouco diferente, mas isso é normal.

“O que você espera quando tem 17 anos? Você tem que cometer erros; Você tem que aprender. Eu tinha feito apenas um ano em corridas fora de karts – na F3 – então foi uma curva de aprendizado natural. Está tudo bem porque comecei na Toro Rosso, então não era como se eu estivesse lutando pelo Campeonato Mundial na época. Foi bom lutar no meio-campo e realmente trabalhar para isso. Você aprende muitas coisas assim.”

A partir desse momento decisivo, no pódio do Circuito de Barcelona-Catalunha, em Montmeló, Espanha, o mundo experimentou pela primeira vez um homem que tinha potencial para um dia ser rei. Resta saber quando exatamente isso acontecerá. Para chegar lá, Verstappen deve superar sua maior ameaça – Lewis hamilton .

'Nós não vamos jantar juntos, mas tudo bem...'

Desde o início da temporada de 2021, tanto Verstappen quanto Hamilton estão em guerra. Para o piloto britânico da Mercedes, Verstappen está no caminho de conquistar o oitavo título do Campeonato do Mundo e o rótulo de a piloto de corrida mais bem sucedido de todos os tempos. Mas para Verstappen, seu adversário sete vezes campeão mundial está no caminho de seu primeiro título mundial.

A diferença no que cada piloto deseja é tão clara quanto a forma como a rivalidade implacável entre eles se desenrola na pista. Depois de uma temporada cheia de incidentes até agora, a rivalidade já atingiu seu clímax algumas vezes. Uma vez no Grande Prêmio da Grã-Bretanha em Silverstone, onde Vertsappen foi catapultado para a parede de pneus depois que a Mercedes de Hamilton cortou seu pneu traseiro e, mais recentemente, na Itália, quando os dois pilotos se empilharam um sobre o outro depois que nenhum dos dois recuou entrando no mesmo canto.

'É bom', diz ele friamente, referindo-se ao estado das relações entre ele e Hamilton. “Quero dizer, somos como os concorrentes deveriam ser. Nós não vamos exatamente jantar juntos, mas tudo bem. Você tem esse espírito competitivo e sempre tentamos nos vencer na pista, mas também tentamos nos respeitar fora da pista. Até agora, houve alguns momentos tensos, mas no geral está tudo bem.”

Embora isso possa ser um eufemismo para quem está de fora, a resposta ponderada de Verstappen decorre do fato de que – na maior parte – o holandês é um operador imperturbável. Enquanto seu temperamento pode ocasionalmente transbordar no calor do momento, ele é rápido para se refrescar e mantém um repouso de aço para todos os assuntos externos. Dado que ele acabou de completar 24 anos, o líder da Red Bull já tem um ar de 'Ice Man' Kimi Räikkönen sobre ele. E enquanto ele não tem medo de dizer como é, ele é um operador experiente na arte da diplomacia.

Apesar de seu estrelato global, que se traduz em mais de 10 milhões de seguidores nas mídias sociais, o holandês não se importa muito com o circo da mídia que o cerca. “Eu sei o que tenho que saber na F1, dentro da equipe, e não estou realmente interessado em todas as outras histórias ao redor”, ele insiste. “Não quero segui-lo. Não quero ver no meu feed. Eu apenas me concentro em ter meu próprio tempo com a família e amigos quando estou em casa. Se estou nas redes sociais, não quero ver um carro de corrida.”

Mesmo quando a ação começa após Silverstone ou Monza e uma tempestade na mídia se segue, Verstappen afirma que não foi afetado pelas consequências. “Não vai influenciar nada que eu faça no fim de semana, na pista ou no meu desempenho, então é apenas uma perda de tempo olhar para isso. Prefiro passar o tempo livre que tenho com minha família ou amigos.”

'Eu apenas vou passo a passo; corrida por corrida...'

Em momentos como este, quando o jovem piloto não está cruzando o mundo, ele pode ser encontrado em sua casa em Fontvieille, Mônaco, com vista para os superiates ancorados em Cap d'Ail.

“Uma das melhores coisas de morar em Mônaco é a qualidade de vida… Acho que onde você escolhe morar é muito importante quando você está muito longe.” Entre as corridas, Verstappen diminui o acelerador – embora não totalmente – e muitas vezes vai para a água. Com uma propensão para jet skis, Verstappen muitas vezes pode ser encontrado andando ao largo da costa com amigos em sua máquina Red Bull. “Às vezes você simplesmente pega o barco e o estaciona em algum lugar em uma pequena baía ou pega os jet skis, explora a costa e se diverte um pouco.”

Apesar das distrações de viver em Mônaco, é no asfalto endurecido da pista que a atenção inabalável de Verstappen permanece. Agora mais perto do que jamais esteve daquele importante primeiro título do Campeonato Mundial, não é exagero dizer que o holandês esperou a vida inteira por essa oportunidade.

“Ainda há um longo caminho a percorrer”, diz ele, recusando-se a deixar sua mente vagar pelos pensamentos de uma vitória no campeonato . “Eu sei que estou nessa luta, mas é mais sobre tentar maximizar cada fim de semana para tentar ganhar mais vantagem. É nisso que estamos realmente focados no momento. Não sou muito sonhador, então ainda não penso muito em Abu Dhabi [o final da temporada]. Eu apenas vou passo a passo e corrida por corrida para tentar obter o maior número possível de pontos, todas as vezes.”

Agora em sua segunda década de corrida, enquanto poucos jovens de 24 anos podem afirmar ter essa experiência em seu campo escolhido, há uma sensação palpável de que o jovem holandês está apenas começando. Com 12 anos a menos que seu inimigo, Hamilton, Verstappen lidera o caminho para uma nova geração de pilotos de corrida.

Caso o holandês termine a temporada no topo, seu nome será adicionado à lista de apenas 33 pilotos vencedores do Campeonato Mundial na história da Fórmula 1. Tudo o que está em seu caminho é um dos maiores pilotos de corrida que já viveu.

Quer ouvir o outro lado da rivalidade? Leia nossa entrevista de capa com Lewis Hamilton…